Mikhail Dudin Rounds the Iberian Peninsula

MT (24JAN15) Mikhail Dudin

The Mikhail Dudin left Iran in late December and is making her way to Russia after passing through the Suez and the Strait of Gibraltar, AIS data shows.

Iran’s low enriched uranium loaded on-board the Mikhail Dudin is over half-way to St. Petersburg, mapped locations from AIS data reported by Marine Traffic confirms. The Belize flagged vessel has been running between 9-10 knots since leaving Bushehr on 28 December 2015. Given current speed and location, the vessel should arrive in Russia within 10 days.

The loading and departure of the vessel which carries 25,000 pounds worth of Iran’s nuclear material, represents a major milestone in the nuclear deal agreed to last July. The material on-board, assessed to be the closest to bomb-making quality at 20% purity, is approximately 96 percent of Iran’s stockpile.

Under the deal, Iran is able to keep an estimated 660 pounds, (or 300 kilograms), of low-enriched uranium, a quantity small enough that Iranian engineers would find difficult to produce a weapon.

Beyond the removal of enriched uranium, Iran also agreed to reduce the number of its centrifuges for a ten year period, down to 6,000 from the reported 20,000. According to experts, that should make Iran’s ‘breakout time,’ should it choose to renege on the deal, closer to a year.

MT (10JAN16) Mikhail Duden

Mikhail Duden on 10 January 2016

The latest tracking information of the Mikhail Dudin, approximately 61 nautical miles south of Lisbon, comes almost a week after Iran’s “Implementation Day” and the lifting of economic sanctions.

In the past, the vessel has often been tasked with nuclear materials carriage as was noted prominently in 2013 and 2014 by the Norwegian press. In both instances, it was observed making a port call at the Atomflot docks in Murmansk. There, Russia has its primary import site for containers with spent nuclear fuel run by the civilian nuclear-powered icebreaker fleet.

The Mikhail Dudin, classified as a general cargo vessel, was built in 1996 and was named for Mikhail Aleksandrovich Dudin, a Soviet writer and poet who died in 1994. In 2011, the 90m x 13m vessel was modified to carry irradiated fuel casks, according to public reports.

Offiziere will continue monitoring the vessel as she journeys on to St. Petersburg. Follow our twitter account for future updates.

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Is the U.S. Expanding an Airfield in Syria?

Landsat Rmeilen

Low resolution Landsat imagery shows new activity at an airfield rumored to support a U.S. military presence in Syria’s Al-Hasakah province. The imagery acquired via the U.S. Geological Survey suggests the U.S. could be establishing further supply lines to Kurdish and friendly forces in the region in the effort to fight the Islamic State.

Space snapshots from 12 December show an expanded runway at the airfield since 05 December. Measurements taken on low resolution imagery suggests the total length is nearly 1,350 meters, almost double the original 700 meters.

Rumors reported in the Lebanese press in December suggested the agricultural airfield would reach at least 2,500 meters (al-akhbar) (Now). However, that seems unlikely as probable paving activity appeared to be underway in imagery from 28 December. (This is suggested by the discoloration of the runway).

The airfield, located less than five miles (8 km) southeast of Rmeilan, is also less than 10 miles (16 km) northwest of the Yarubiya-Rabia (Tel Kocher) border crossing. It’s located in an area that’s been under the control of the Kurdish People’s Protection Units (YPG)  since at least September 2013 when they took the territory from Islamic State.

Rmeilan, an oil rich area, sits in defense of the Sweidiyeh Oil Field which is located northeast of the town. It’s part of territory held by almost 30,000 YPG fighters. Throughout 2015, YPG and associated forces took back major territory in eastern Al-Hasakah clashing with Islamic State. U.S. airstrikes helped support the fighters carrying out the offensive against the terrorist group.

By October, the U.S. began sending small arms and ammunition via airdrops to friendly groups in the region as a part of a new effort to increase the pressure on Islamic State and maintain hard-won gains.

It appears this airfield may be apart of those efforts. Unconfirmed reports from the group “Local Coordination Committees of Syria” suggest two helicopters carrying light ammunition and explosives landed on 17 January 2016 at the military airfield.

With a longer runway and improved surfaces, we suspect the airfield could become something more than just a supply point for regional forces. We’ll continue to look to future imagery for insight.

More Information

  • Looking in Google Maps/Earth for the airfield? You can follow the geocoords on the imagery via this link — it shows imagery from 2013, when the length of the airfild was approximately 700m.
  • In a report by Al Jazeera on 22JAN16, a U.S. Central Command spokesman “denied that US forces have taken control of any airfield in Syria”.
  • On 23JAN16, Agence France-Presse (AFP) reported that nearly 100 US special forces and experts, alongside forces from the Kurdish People’s Protection Units (YPG) are setting up an “airbase” at the airfield in Rmeilan, “from where aircraft used to take off to spray pesticides on crops before Syria’s war started five years ago”. US Central Command spokesman Colonel Pat Ryder said that “[t]here has been no change to the size of mission of the US presence in Syria”, but that “US forces in Syria are consistently looking at ways to increase efficiency for logistics and personnel recovery support”.
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RAF Sentinel R1s Depart Oman’s Al Musanah AB

DG (12OCT14) Al Musanah AB

Two Sentinel R-1s parked at Al Musanah Airbase, Oman (12 October 2014 DigitalGlobe)

Recently acquired satellite imagery suggests the U.K.’s Royal Air Force Raytheon Sentinel R-1 Airborne Stand-Off Radar (ASTOR) surveillance aircraft have departed Oman’s Al Musanah airbase. Their departure may signal the execution of pending upgrades. The RAF is looking to the platform to perform the maritime surveillance mission.

Alternatively, the aircraft may have relocated closer to Iraq and Syria in further support of Operation Shader, the U.K.’s effort fighting the Islamic State terrorist group. The U.K. already has a Sentinel deployed to RAF Akrotiri, where it reportedly flies three missions per week. The ASTOR are currently equipped with the DB-110 sensor featuring dual modes for Synthetic Aperture Radar (SAR) and Ground Moving Target Indicator (GMTI).

The Bombardier Global Express-derived aircraft have been operating from Al Musanah since at least 2012. From there, they supported operations in Afghanistan and represented the U.K.’s contribution for the NATO ground surveillance program. With new upgrades, it will be interesting to see if they return to the airbase as it’s located on the Gulf of Oman facing Iran. It’s an area of operations where the Iranian Navy is hoping to expand its presence.

Previously, the aircraft were slated to retire in 2018, extended from 2015. However, the U.K. updated the Strategic Defense Security Review in November which revised the R1’s retirement now sometime in the next decade, probably 2025.

DG (12OCT14) Al Musanah

Al Musanah Airbase, Oman (12 October 2014 DigitalGlobe)

In the meantime, Al Musanah remains part of the U.S. long range basing strategy, according to publicly available project documents. In fact, the Royal Air Force of Oman has designated the south side of the runway as a future development area for both U.S. and U.K. forces. Recent construction activity includes the completion of a 38,000 square meter aircraft apron with fuel storage and dispensing facilities as well as a 3,000 m parallel taxiway. Both were operational on the south side of the runway by late 2014, according to satellite imagery.

The airbase, constructed since 2007, features a 4,000 meter runway which can accommodate aircraft as large as the Lockheed Martin C-5 Galaxy strategic airlifter. Additional areas of the airbase also appear to be under construction.

The U.S. and Oman signed the first Base Access Agreement back in 1980.

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Frankreichs überlastetes Militär reicht nicht aus um den Sahel dauerhaft zu stabilisieren

von Peter Dörrie

Französische Soldaten bereiten sich auf ihren Abflug nach Mali vor (Foro: U.S. Air Force).

Französische Soldaten bereiten sich auf ihren Abflug nach Mali vor (Foro: U.S. Air Force).

Frankreich investiert zur Zeit mehr militärische und politische Mittel als jede andere fremde Macht in die Bekämpfung terroristischer Gruppen in Westafrika und dem Sahel. Getrieben vom Gefühl einer unmittelbaren und akuten Bedrohung, hat sich die Sicherheitspolitik Frankreichs dabei in den letzten Jahren grundlegend verändert. Allerdings in eine ganz andere Richtung, als sich das viele Entscheidungsträger in Paris noch am Anfang des Jahrhunderts vorgestellt haben.

Anstatt seine militärische Präsenz und politische Einflussnahme in die inneren Angelegenheiten ihrer ehemaligen Kolonien zu reduzieren, findet sich Frankreich in einem Geflecht ganz neuer Realitäten und Interessen wieder. Erst im September unterstrich Frankreichs Verteidigungsminister Jean-Yves Le Drian die Wichtigkeit von Stabilität in der Region in einer Rede. “Die Verteidigungs- und Sicherheitsinteressen Frankreichs sicherzustellen heißt auch an der Stabilität unseres strategischen Umfeldes zu arbeiten”, verkündete Le Drian. “Es ist eine Tatsache, dass diese Stabilität in Gefahr ist — unter anderem durch Krisen, die zwar fälschlicherweise weit weg erscheinen, deren Auswirkungen aber keine Grenzen kennen.”

Die Speerspitze von Frankreichs Sicherheitspolitik in Afrika stellt Operation Barkhane dar, eine Anti-Terror Mission an der mehr als 3’500 Soldaten beteiligt sind (zurzeit Frankreichs größte Militäroperation im Ausland) und sich über fünf Länder des Sahels erstreckt: Burkina Faso, Tschad, Mali, Mauretanien und Niger (zusammengefasst “G5 Sahel” genannt). Operation Barkhane zeigt, dass der Französische Präsident François Hollande die regionale Stabilität nicht nur zur Priorität seiner Außenpolitik gemacht hat, sondern auch, dass er gewillt ist diese Stabilität mit französischen Truppen vor Ort zu sichern. Insgesamt sind ca. 8’000 französische Soldaten verteilt über den gesamten Kontinent in Afrika stationiert.

Diese Rolle steht in starkem Gegensatz zur Afrikapolitik des vorherigen Präsidenten Nicolas Sarkozy, der noch 2008 erklärte, Frankreich “hat nicht die Rolle des Gendarmes in Afrika zu spielen”. Unter Sarkozy wurde die militärische Präsenz Frankreichs auf dem Kontinent kontinuierlich zurückgefahren. Und auch um die oft unerwünschten Einmischungen — auch bekannt als “Francafrique” — welche lange Zeit die Beziehungen zwischen Frankreich und den ehemaligen Kolonien belastet haben, wurden zunehmend kritisch diskutiert.

Warum aber hat Hollande die Pläne seines Vorgängers so radikal geändert? Laut Journalist Philippe Chapleau, Korrespondent für Sicherheitspolitik der Tageszeitung Ouest-France, war der entscheidende Auslöser für Frankreichs Strategiewechsel in der Sicherheitspolitik in Afrika der Zusammenbruch der Regierung in Mali im Jahr 2012. Vor dem Bürgerkrieg und dem Aufstieg islamistischer Gruppen beschränkte sich Frankreichs Interesse auf dem Kontinent nurmehr auf wirtschaftliche Verknüpfungen, politische Einflussnahme und Energiesicherheit (Niger beispielsweise ist die größte Quelle von Uran für Frankreichs umfangreichem Atomenergie-Sektor). Als Mali nur kurze Zeit nach Libyen kollabierte, befürchtete Frankreich, dass die gesamte Region implodieren und sich damit einhergehend die Gefahr des Terrorismus nicht mehr nur auf nationale Interessen in Afrika, sondern auch auf die Heimat auswirken könnte.


Im Januar 2013 wurde daraufhin Operation Serval gestartet, in deren Rahmen 4’000 französische Soldaten in Mali stationiert wurden. Das Ziel, die islamistischen Gruppen, welche die Kontrolle über große Teile des Nordens erlangt hatten, aus sämtlichen Gebieten zu verdrängen, wurde anfangs auch erreicht. Doch mit der Verlängerung des Einsatzes hin zu einem langfristigem Engagement im Sinne von Operation Barkhane, wurde gleichzeitig der Grundstein für die erhöhte militärische Präsenz in der gesamten Region gelegt.

Paris kann auf einige Erfolge in Bereichen Kapazitätsaufbau oder regionaler Zusammenarbeit — durch Initiativen wie den “G5 Sahel”, mit Hauptsitz in Mauretanien — verweisen und war sowohl in Anti-Piraterie-Missionen an der Küste Somalias involviert als auch maßgeblich an einer Friedensmission in der Zentralafrikanischen Republik beteiligt. Trotzdem sind “Anti-Terror-Operationen […] die größte Priorität des Militärs,” betont Chapleau. Unter der 3’500 Mann starken Einsatztruppe der Operation Barkhane findet sich dementsprechend auch eine beachtliche Anzahl französischer Eliteeinheiten, Kampfflugzeuge und Langstrecken-Aufklärungsdrohnen.

Der Fokus auf Terrorbekämpfung hat die französischen Truppen dadurch jedoch an direkte Frontlinien in Gefechten mit terroristischen Gruppen und mit diesen verbundenen Drogen- und Waffenschmuggler-Netzwerken in der Region gebracht. (Die USA beschränken sich im Gegensatz dazu z.B. auf Training und Unterstützung lokaler Streitkräfte sowie auf die Bereitstellung geheimdienstlicher Informationen). Da Malis Armee nach wie vor zerrüttet ist und die Regierungstruppen des Niger und Tschads an ihren südlichen Grenzen mit der Gefahr von Boko Haram beschäftigt sind, hat das französische Militär die effektive Kontrolle über die unsicheren Grenzregionen im Sahel, welche die Region mit dem Kriegsgebiet in Libyen verbinden, übernommen — in mancherlei Hinsicht mit Erfolg.

“[Operation] Serval hat erfolgreich Strukturen zerstört, die terroristische Gruppen in der Region aufbauen konnten”, erklärt William Assanvo, Senior Researcher im Dakar-Büro des südafrikanischen Institute for Security Studies. “Im Moment halten die Franzosen diese Terror-Gruppen davon ab zurückzukommen — und sie sind sehr erfolgreich darin”. Doch während die Terrorgruppen jetzt kein eigenes Gebiet mehr halten, hat sich ihr Operationsgebiet in den letzten Monaten erweitert. Mehrere spektakuläre Attacken in Malis Hauptstadt Bamako und Angriffe bis an die südliche Grenze zur Elfenbeinküste sind Beispiele für diese Entwicklung.

Die Tötung verdächtiger Terroristen kann dabei eine schnelle Lösung darstellen, die besonders Militär-Strategen befriedigt. Langfristig könnte sich dieser Ansatz jedoch als fatal erweisen. “Wir wissen nicht viel darüber, wie die Ziele ausgewählt werden”, sagt Assanvo. “Wir wissen nicht, ob es wirklich Terroristen sind. Es fehlt an Transparenz”.

Französische Kampfflugzeuge über dem Sahel (Foto: U.S. Air Force).

Französische Kampfflugzeuge über dem Sahel (Foto: U.S. Air Force).

Der ehemalige französische Diplomat Laurent Bigot geht in der Le Monde noch darüber hinaus und bezeichnet Operation Barkhane als eine “Lizenz zum Töten im Sahel”. Wie schon Assanvo hervorgehoben hat, stellen Verbrechen wie Schmuggel, die untrennbar mit Terrorismus im Sahel verbunden sind, auch “einfach eine normale Alternative zu schwierigen sozio-ökonomischen Lebensbedingungen” dar.

Militante Gruppen bieten Sozialleistungen und lenken erfahren die lokale Politik. Für große Teile der lokalen Bevölkerung macht sie das nicht besser aber auch nicht schlechter als die Regierung. Diese wird von den Menschen in den entlegenen Gebieten des Sahel nur selten als nützlich, sondern oftmals als eine Gefahr wahrgenommen. Doch Frankreichs militärisches Engagement baut gerade auf die Stabilisierung eben jener Regierungen und den politischen Eliten, die sich repräsentieren.

Diese Strategie würde Sinn machen, wenn Frankreich sich darüber hinaus für die Förderung guter Regierungsführung und den Kampf gegen Korruption einsetzen würde. “Die Themen Regierungsführung und Korruption werden [aber] nicht addressiert, weil zurzeit Militär und Sicherheitspolitik Vorrang haben”, analysiert Assanvo.

Sicherheit über Reformen zu stellen, birgt jedoch große Risiken — nicht nur wegen der hohen Kosten einer solch offensiven Sicherheitsstrategie. Chapleau argumentiert, dass sich die französische Regierung ihre aktuellen militärischen Verpflichtungen schlicht nicht leisten kann. Das französische Militär zeigte sich bereits in der Folgezeit der Angriffe auf die Büros von Charlie Hebdo und einen koscheren Supermarkt in Paris überlastet. Als Antwort auf die Anschläge in Paris letzten Monat wurde Operation Sentinelle — ein Einsatz von Soldaten für die innere Sicherheit in Frankreich — auf 10’000 Mann ausgeweitet, während die französische Luftwaffe gleichzeitig ihre Operationen gegen den Islamischen Staat im Irak auch auf Syrien ausgeweitet hat (Operation Chammal).

Trotz solcher Warnsignale hat Frankreich keinerlei Exit-Strategie im Sahel. Das Vorgehen ist abhängig von militärischer Macht, um dauerhaft Unruhen entgegenzuwirken. Wenn diese Macht jedoch schwindet, entweder weil Frankreich die Mittel ausgehen oder weil eine andere Regierung andere Interessen verfolgt, wird der Sahel sehr schnell zu genau dem werden, was Frankreich ursprünglich verhindern wollte: eine Ansammlung fragiler Staaten, in denen terroristische Gruppen und kriminelle Netzwerke frei operieren können — nicht weit entfernt von Europa.

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The Gulf States Are Coming Together on Counterterrorism

by Emily Murphy (Instagram). She is a student in the Political Science Honors and Islamic Civilizations and Societies Departments at Boston College, as well as a Research Fellow for the Political Science Department.

The 36th Gulf Cooperation Council summit in Riyadh.

The 36th Gulf Cooperation Council summit in Riyadh.

The Gulf Cooperation Council (GCC) provides an example of states in the Middle East increasing their involvement and devotion to international, multilateral agreements in recent years. One of the first major developments in counter terrorism efforts among the GCC was the Muscat Declaration on Terrorism in August 2002.

While the declaration received little press coverage internationally, the Muscat Declaration was significant as a coordinated effort to combat terrorism. As summarized by the Saudi Embassy in Washington, “the GCC states […] have long been aware of the danger of the phenomenon of terrorism, and have called for concerted international efforts to combat it”.

Unfortunately, the initial momentum coming out of the September 11, 2001, attacks on the United States did not result in a long-term, coordinated counterterrorism plan among the GCC states. While they were participants in several large, UN- or Arab League-based “conventions”, the states did not implement significant counterterrorism legislation for cross-border cooperation. The trend does, however, seem to be changing in favor of multilateral “cooperative security” actions.

The 36th GCC summit in Riyadh took place only last month. The GCC was hit in mid-2015 with a series of attacks by ISIS, and has become increasingly concerned about terrorism as a direct result. The USA’s coalition against ISIS was joined by Kuwait, Saudi Arabia, the UAE, Qatar and Bahrain — a clear demonstration of willingness to work in a vastly more multilateral framework. From a constructivist viewpoint, the threats of counter terrorism would theoretically be addressed by increased cooperation among states with similar cultures. Interior Minister of Kuwait Sheikh Mohammad Al-Khaled Al-Sabah noted that terrorism “is now threatening the security of our people and the best interests of our countries and pose a threat to our civilization, economic, and cultural achievements”. Moreover, an article in the Kuwait Times ahead of the 36th Summit observed: “The Gulf Cooperation Council (GCC) considers that terrorism acts are contrary to the teachings of Islam, its values, morals and humanitarian principles and poses a threat to the Gulf communities and the world.”

Within news and media coverage of the Summit, there has been an emphasis on the GCC’s role in countering terrorism. A Saudi analyst was quoted in an article in The National as saying: “The thinking appears to be predicated on the premise that acting collectively is more efficacious than each member acting unilaterally”. The focus within most articles suggested the meeting was most concerned with the problems in Yemen (likely because of Saudi Arabia’s active participation in the conflict with the Houthis) and the conflict between the Syrian regime and its opposition (again, Saudi Arabia has a stake in its support of the opposition). Interestingly, there has been increased willingness on the part of the smaller GCC members to work towards common goals in these conflicts. Qatar, for example, has recognized that it cannot compete with its larger neighbor, Saudi Arabia, while Bahrain has started to comprehend its dependence on the most powerful GCC member.

A picture taken on November 16, 2015 shows a Saudi pilote sitting in a F-15 fighter jet at the King Khalid Air Base, some 880 km from the capital Riyadh, as the Saudi army conducts operations over Yemen (Photo: Fayez Nureldine / AFP / Getty Images).

A picture taken on November 16, 2015 shows a Saudi pilote sitting in a F-15 fighter jet at the King Khalid Air Base, some 880 km from the capital Riyadh, as the Saudi army conducts operations over Yemen (Photo: Fayez Nureldine / AFP / Getty Images).

The same article notes: “The meeting came at a time of GCC unity not seen in years”. The alluded-to previous disunity among the GCC had largely originated from Qatari support to Islamists, such as Hamas and the Muslim Brotherhood. However, this began to change around 2013-2014 as noted in an article by Sigurd Neubauer: “For Qatar, supporting regional Islamist groups had previously enabled it to carve out an independent foreign policy by moving it out of the shadow of its mighty neighbor. However, these groups’ failure to seize the opportunities the Arab Spring created has led Qatar to reconsider its approach.” According to Neubauer, Qatar’s new emir was “left with little choice but to overcome its recent public spat with Riyadh. Given Qatar’s limited room to act, Sheikh Tamim will likely over time be forced to follow in Riyadh’s footsteps”.

Thus, Qatar was ultimately persuaded to assume the positions of the GCC towards counterterrorism, as affirmed by its behavior at the 36th GCC Summit last month. Its counterterrorism efforts are influenced primarily by international, rather than domestic pressures, thereby indicating a wide win-set of domestic preferences, or perhaps just a lack of prioritizing to counterterror measures. Though the small country signalled its readiness to work with other Gulf states, it remains to be seen how dedicated Qatar will be to the recent counter terror agreements.

The United States has been able to pursue multilateral agreements for counterterrorism with the Gulf states for several years; what is remarkable is the growing willingness in historically more self-asserting states to work multilaterally. The Gulf states have financial means to counterterrorism, as well as the religious legitimacy to oppose islamically-motivated terrorism, yet they have proved willing and even desirous of joining international efforts.

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Syria’s Top Revolutionaries Have Disappeared One by One

by Austin Michael Bodetti. He is a student in the Gabelli Presidential Scholars Program at Boston College and a reporter for War Is Boring. He focuses on the relationship between Islam and conflict in Syria and Sudan.

Zahran Alloush, who spoke at a wedding in July 2015, led the Jaish al-Islam. The group recently agreed to participate in a political process seeking to end the five-year-old conflict. Alloush was killed in an airstrike, December 2015.

Zahran Alloush, who spoke at a wedding in July 2015, led the Jaish al-Islam. The group recently agreed to participate in a political process seeking to end the five-year-old conflict. Alloush was killed in an airstrike, December 2015.

The Islamic Front, a now-defunct coalition of Syrian Islamic revolutionary movements, started a history of opportunities for dialog in the Syrian Civil War. Formed by uniting the strongest units of the Syrian Islamic Front (SIF) and the Syrian Islamic Liberation Front (SILF) November 22, 2013, the coalition declined as three years of fighting the world’s most violent war weakened its factions one by one. The SIF contributed the Islamic Movement of the Free Men of the Levant (Ahrar al-Sham), led by Hassan Abboud†, and its allies while the SILF offered the Army of Islam (Jaish al-Islam), led by Zahrain Alloush†; the Falcons of the Levant Brigade (Suqour al-Sham Brigade), led by Ahmad Eissa al-Sheikh; and the al-Tawhid Brigade, led by Abdul Qader al-Saleh†. Though all wanting an Islamic state, the factions ranged from planning an Islamic republic to proposing an emirate.

Many Western analysts saw in al-Saleh a mediator between moderates and extremists and a Syrian leader with whom the international community could work to reform the country. The airstrike that killed him only days before the formation of the Islamic Front ended that possibility. “Mr. Saleh’s story, much like that of the movement for which he left his life as a seed trader and father of five, unfolded as one of optimism and possibility diverted by war’s disappointments and, it seemed, its moral exigencies and dark alliances,” wrote The New York Times. He had existed in a region of moral ambiguity, trying to settle conflicts between the Free Syrian Army (FSA) and terrorist organizations such as al-Qaeda and the Islamic State of Iraq and the Levant (ISIS) yet contradicting his seeming ideals of pluralism by often obliging the extremists. Though Ahrar al-Sham, Jaish al-Islam, and the Suqour al-Sham Brigade would distance themselves from terrorism, their leaders tended to lack al-Saleh’s Western-friendly pragmatism.

Pro-Kremlin Twitter satirist Lev Sharansky published this cartoon lampooning the idea of a moderate Syrian opposition (Anna Shamanska, "Three Memes: How Pro-Kremlin Tweeps Are Framing The Syrian Debate", Radio Free Europe / Radio Liberty, 09.10.2016).

Pro-Kremlin Twitter satirist Lev Sharansky published this cartoon lampooning the idea of a moderate Syrian opposition (Anna Shamanska, “Three Memes: How Pro-Kremlin Tweeps Are Framing The Syrian Debate“, Radio Free Europe / Radio Liberty, 09.10.2015).

As the al-Tawhid Brigade dissolved from the Syrian opposition, Ahrar al-Sham evolved away from the rest of the Islamic Front. An airstrike or a suicide attack — the circumstances remain ambiguous — removed Abboud and most of the revolutionary movement’s other leaders September 9, 2014. Some analysts expected that, without him, Ahrar al-Sham might implode. “Most powerful in the northern provinces near the Turkish border, Ahrar al-Sham has followed an ultraconservative Islamist ideology that has often made it a bridge between more mainline rebels and the Nusra Front, Al Qaeda’s affiliate in Syria,” observed The New York Times in another article. “While its leaders have said they would like to see Syria become an Islamic state, they have never publicly endorsed an international jihadist agenda, instead keeping their focus on toppling Mr. Assad. Ahrar al-Sham also joined with other rebels to battle ISIS in parts of northern Syria.” Despite losing Abboud, other members of Ahrar al-Sham managed to maintain what he had built, even expanding the movement. It absorbed Suqour al-Sham, which had suffered from infighting after ISIS executed some of its leaders and recruited others. Last year, an official from Ahrar al-Sham tried contacting the American and British governments through op-eds in The Washington Post and The Daily Telegraph, criticizing their foreign relations policy but encouraging them to work with all factions of the Syrian opposition, Ahrar al-Sham in particular. The movement had eclipsed the Suqour al-Sham Brigade and replaced the al-Tawhid Brigade. Little remained of the Islamic Front.

Jaish al-Islam pursued its own goals, strengthening itself around Damascus. Alloush reigned over the eastern suburbs of the Syrian capital, threatening the Syrian government with artillery and soldiery. Even so, an airstrike, maybe Russian, managed to kill him too only last month. The New York Times claimed that Jaish al-Islam might struggle to copy Ahrar al-Sham’s ability to rebound from such a loss, noting, “The Army of Islam could be particularly vulnerable because it was organized around a single charismatic individual, more so than many other rebel groups.”

The Good and Bad of Ahrar al-Sham: an al-Qaeda–linked group worth befriending according to Michael Doran, William McCants, and Clint Watts (Foreign Affairs, 23.01.2014).

The Good and Bad of Ahrar al-Sham: an al-Qaeda–linked group worth befriending according to Michael Doran, William McCants, and Clint Watts (Foreign Affairs, 23.01.2014).

The only faction of the Islamic Front that could rival Ahrar al-Sham no longer possessed its best competitor. “He reflected the difficulties in identifying moderate rebels from extremists and other militants in Syria,” said another article by The Associated Press. “He was widely known to be supported by Saudi Arabia and Turkey but also fought pitched battles against rival Islamic State group near Damascus, with many crediting his group for keeping IS from making further advances toward the Syrian capital.” Alloush represented one of the last revolutionaries to have joined the Syrian opposition from the start. When he died, so did another opportunity to finish the war.

Jaish al-Islam weakened, Ahrar al-Sham is trying to position itself within the balance of power between Islam and the Western world. “The Ahrar al-Sham movement is totally independent,” one of its spokesmen told The New York Times. “It is a Syrian movement and it has no links, organizationally or ideologically, with any international organizations.” It concerned American officials, however, that Ahrar al-Sham worked with members of al-Qaeda, even harboring some of them. Hassan Abboud’s faction of the Islamic Front, like its diminished allies, continues to exist in ambiguity.

Ahrar al-Sham often leads the Syrian opposition, fighting alongside moderates and extremists and hoping to unite them. If America and Ahrar al-Sham want to cooperate (whether against terrorism, the Syrian government, or both), they must find common ground. One of them will need to compromise its ideals to achieve cooperation. The moderate may have to submit to the extremist.

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Repaving Begins at Niger’s Agadez Airport

Agadez Concrete Pad Construction August 2015

Agadez Concrete Pad Construction (Q2 2015)

It would appear drone operations may soon make their way to Agadez just as unmanned operations at Ethiopia’s Arba Minch have ended. In preparation, the runway at Aérienne 201, otherwise known as Mano Dayak International Airport, is currently being repaved as of December 2015. Approximately 750 meters of the 3,000 meter runway had been completed, Offiziere sources can confirm.

A new parking apron (pictured above) and aircraft hangar  also appear to be under construction on the southwest side of the runway. The observed activity supports reporting from September 2014 stating that Niger had agreed to U.S. deployments at the airfield.

According to U.S. Department of Defense Fiscal Year 2016 project data, the runway will be built to specifications to accommodate the Boeing C-17 Globemaster III strategic airlifter. It also mentions that runways, taxiways, and aprons be built in accordance with ETL 9-01, Airfield Planning and Design Criteria for Unmanned Aircraft Systems, for MQ-1/MQ-9 aircraft (see page 194ff). Three 140′ x 140′ re-locatable fabric tension aircraft hangers will also be erected. These are what many observers have come to call ‘clamshell’ shelters.

No surprise the activity is observed as American instructors began training about 100 Nigerien troops at the desert city in November. The deployment of U.S. trainers follows closely on the heels of a U.S. donation of two additional Cessna 208 which will operate in the intelligence, surveillance and reconnaissance role. Imagery suggests the new aircraft may be based at Aérienne 101 in Niamey.

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The Rise of the Light Attack Fighter?

by Paul Pryce. With degrees in political science from both sides of the pond, Paul Pryce has previously worked as Senior Research Fellow for the Atlantic Council of Canada’s Canadian Armed Forces program, as a Research Fellow for the OSCE Parliamentary Assembly, and as an Associate Fellow at the Latvian Institute of International Affairs. He has also served as an infantryman in the Canadian Forces.

At just $20 million to procure and $3,000 per hour to operate, the Scorpion is being billed as a cheap yet capable combat aircraft for those operators that require performance on a budget.

At just $20 million to procure and $3,000 per hour to operate, the Scorpion is being billed as a cheap yet capable combat aircraft for those operators that require performance on a budget.

The high cost per unit of fourth- and fifth-generation jet fighters is proving to be problematic, especially as many militaries around the world seek to modernize their aircraft. During Canada’s 2015 federal election, the victorious Liberals campaigned on the commitment to seek combat aircraft for the Royal Canadian Air Force more affordable than the F-35 Lightning II Joint Strike Fighter. In a May 2014 referendum, Swiss voters rejected a proposal to replace the Swiss Air Force’s aging Northrop F-5E Tiger II fighters with the Swedish produced Saab JAS 39 Gripen. As voters turn away from the sophisticated technology and hefty price tags of the aircraft promoted by the most prominent manufacturers, such as Lockheed Martin and Boeing, there may be quite a market for affordable but relatively modern fighter jets.

For example, Textron AirLand – part of an American industrial conglomerate that includes Bell Helicopter, Cessna Aircraft, and Beechcrafthas developed a fighter to be employed in a light attack role as well as an intelligence, surveillance, and reconnaissance (ISR) role: the Scorpion. With a unit cost of approximately $20 million US, the Textron Scorpion could be an attractive alternative for those militaries seeking new aircraft but lack the funds necessary to acquire fifth-generation fighters. By way of comparison, the unit cost of the F-35 is estimated to be $120 million, although it is also hoped that the opening of production lines in Italy and Japan will drive down the unit cost to $85 million by the 2020’s. Fourth-generation fighters do not come much cheaper: the unit cost of the Eurofighter Typhoon is above $100 million while the fly away cost of the French-produced Dassault Rafale is estimated to be around $100 million. Meanwhile, the most recent estimates of the unit cost for the JAS 39 Gripen rejected by Swiss voters amount to approximately $90 million.

Yak-130 at the Farnborough Air Show 2012 (Photo: Adrian ... / Creative Commons Attribution 2.0 Generic)

Yak-130 at the Farnborough Air Show 2012 (Photo: Adrian … / Creative Commons Attribution 2.0 Generic)

The Russian Federation is also intent on participating in this disruption of the aerospace and defence industry. Although Sukhoi is developing the T-50, a fifth-generation fighter that boasts a unit cost comparable to the most advanced American and European designs, Yakovlev has designed the Yak-130 with a unit cost of only $17 million. As it replicates many characteristics of a fourth- or fifth-generation fighter, the Yak-130 has been adopted by the Russian Federation Air Force as an advanced jet trainer. Meanwhile, the design is also reportedly employed in light attack and reconnaissance roles by the military forces of Algeria, Bangladesh, and Belarus. China is also staking a place for itself in this market with the JF-17 Thunder, jointly designed by Chengdu Aircraft Industry Group and Pakistan Aeronautical Complex. With a unit cost of approximately $28 million, buyers from all over have expressed interest in acquiring the aircraft to fulfil light attack and reconnaissance roles.

In the wake of the 2015 Chinese stock market crash and the collapse of oil prices worldwide, budgetary constraints will induce governments to be more discerning about major procurement projects. The September 2015 sale of 28 Eurofighter Typhoon jets to the Kuwait Air Force will be the exception to the rule, at least until world markets adjust to the “new normal”. Light attack aircraft – like the Textron Scorpion, Yak-130, and JF-17 – are well-positioned to take the fore. Another likely outcome involves the rise to prominence of specialized aircraft. Whereas multirole fighters like the F-35 are attractive for their versatility, Embraer has enjoyed considerable success in emerging economies with its EMB 314 Super Tucano. This turboprop aircraft excels at counter-insurgency, close air support, and reconnaissance missions. Since its introduction in 2003, the Super Tucano has been purchased by the militaries of Angola, Brazil, Burkina Faso, Chile, Colombia, Dominican Republic, Ecuador, Ghana, Honduras, Indonesia, Lebanon, Mali, Mauritania, and Senegal. With a unit cost of approximately $14 million, the Super Tucano is still less expensive than the Fairchild Republic A-10 Warthog employed by the United States Air Force but benefits from fourth-generation avionics and weapons guidance systems. Countries recognizing a greater operational need for close air support than air superiority, for example, will continue to opt for aircraft specifically tailored for that role, eschewing “master of all trades” models.

As Switzerland’s Federal Ministry of Defence, Civil Protection, and Sport launches a new evaluation process for possible replacements to the F-5 in 2017, it is necessary to refine the operational requirements of the Swiss Air Force. Multirole fighters like the JAS 39 Gripen make sense if Switzerland intends an expeditionary role. However, Switzerland has not participated in the enforcement of no-fly zones in overseas conflicts, such as NATO’s 2011 Operation Unified Protector in Libyan airspace. If policing Swiss airspace is to be the sole objective of the Swiss Air Force in the long term, then the Textron Scorpion could be up to the task of replacing the remaining F-5 fighters. At a quarter of the unit cost for the JAS 39 Gripen, Swiss voters may also be more willing to cast their ballots in support of the Scorpion.

Aircraft of comparable role, configuration and era as the Scorpion

  • KAI T-50 Golden Eagle (see image below) — The Philippine Air Force (PAF) received the first two of 12 Korean-made KAI T-50 trainer worth about $400 Million at the end of 2015. According to PAF spokesman Colonel Enrico Canaya, the jets, however, are not combat-ready and only capable of patrolling the country’s airspace (“Philippine Air Force Set to Receive First 2 Korean FA-50 Jets“, Fence Blog, 11.11.2015). Nevertheless, the arrival of the jets is significant as it marks the first time that Manila has had a supersonic capability since it decommissioned its Northrop F-5 Tiger jet fighters back in 2005 due to the lack of spare parts (Prashanth Parameswaran, “Philippines Receives 2 New Fighter Jets from South Korea“, The Diplomat, 01.12.2015).

    KAI T-50i Indonesian Air force version after landing in an Indonesian Airbase (Photo by KAI, 2013).

    KAI T-50i Indonesian Air force version after landing in an Indonesian Airbase (Photo by KAI, 2013).

  • Alenia Aermacchi M-346 Master — The M-346 is an Italian-made advanced trainer and light attack jet operating in the air forces of Italy, Israel, Singapore and Poland. Originally Alenia Aermacchi cooperated with Yakovlev as the Yak/AEM-130, later known as Yak-130 (see above). The partnership ended in 2000. Thanks to Pietro Nurra for mentioning the M-346 on Twitter.

More Information

  • “‘The last 10 percent of performance generates one third of the cost and two thirds of the problems.‘ In the F-35, it’s likely that we’re paying a huge premium for the capability edge we’re hoping for. It’s not clear how good a return on investment we can expect. The F-35 is so expensive, it’ll have to last until 2045 to be anywhere near as cost efficient as previous platforms. And there’s a big gamble in assuming that the strategic landscape of 2045 will even remotely resemble that of today. — James Mugg, “Jet fighter costs—a complex problem“, ASPI, 21.09.2015.
  • Fore more on the Textron Scorpion see also David J. Van Dyk, “Textron AirLand’s Scorpion: A Smart Gamble“, CIMSEC, 15.01.2016.
  • Only in German: Textron stand schon vor der Gripen-Abstimmung mit der Schweizer Botschaft in Washington in Kontakt und warb nach dem negativen Resultat der Abstimmung für ihr Produkt: “Der Scorpion ist ideal auf die Verhältnisse der Schweiz zugeschnitten. Er ist günstiger als der Gripen und erfüllt dennoch 90 Prozent der gestellten Aufgaben. Der Schweiz könnten wir den Jet für weniger als 20 Millionen Dollar anbieten”, so der Projektchef Bill Anderson im Gespräch mit Tagesanzeiger Ende Mai 2014. EIn Dank für den Hinweis auf den Artikel geht an Peter Platzgummer.
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China Ramps Up Rotations at Tibet’s Gonggar Airfield

DG (04NOV14) Gonggar Jichang airbase

Lhasa Gonggar airbase (DigitalGlobe 04 November 2014)

China has increased the size of rotations at its Lhasa Gonggar airbase located in Tibet, satellite imagery has revealed.

DigitalGlobe space snapshots from November 2014 show eight Chengdu Aircraft Corporation J-10s parked on the operations apron at the Lhasa-based civil-military airport (above image). The airport is located approximately 130 miles from the disputed territory of Arunachal Pradesh. Four additional aircraft joined the apron since March 2014 when a flight of four was visible at the airfield.

A review of historical imagery has shown that China has typically rotated between four and five J-10 or J-11 fighter aircraft since 2010. The Shenyang J-11 are a derivative of the Russian-built SU-27SK Flanker. Imagery from 2009 showed no fighters at the airfield.

While we’ve been waiting on an imagery update to confirm the ongoing deployment of additional flights, we’ve also been taking note of the larger rotations at other border airbases. Last month we posted on developments at the high altitude Hotan airbase that occurred over the last two years. We suspect the enlargement at both airbases could be part of a bigger trend to bolster more forward areas. (Hotan is near the disputed territory of Aksai Chin, currently controlled by China and disputed by India.)

DG (04NOV14) Gonggar SAM Hybrid Site

Gonggar SAM Site (DigitalGlobe 04 November 2014)

While we wait, we’ve also noted new activity at the surface-to-air missile site less than 2 miles to the east of the airport. An HQ-9 unit was in residence in November 2014, complete with the HT-233 Tiger Paw engagement radar (center) and the YLC-2V long range target acquisition radar (top right corner). It’s currently unknown from where the unit deployed.

But apparently we’re not the only ones who’s been watching the site — even if they didn’t know it. The guys writing over at Indrastra back in September exploited handhelds from Google’s Panoramio, identifying an HQ-12 unit deployed to the same location. Unfortunately, they failed to geolocate the image and misidentified the unit’s location as Shigatse. [1] That airfield is approximately 90 miles West of Gonggar. The handheld’s metadata, still visible at the Panoramio website and confirmed by Exif viewer, suggest the unit was deployed in September 2014.

Indrastra incorrectly identified the deployment at Shigatse (Image: Indrastra).

Indrastra incorrectly identified the deployment as Shigatse (Image: Indrastra).

The HQ-12, also known as the KaiShan-1A, is a truck-mounted derivative of the HQ-2 featuring a dual-mounted rail or box launcher. It distinctly functions in the medium range role. The HQ-9 on the other hand is a four cannister TEL featuring technology from the Russian-produced S-300P and supposedly the U.S. Patriot. It provides air defense at longer ranges. Both are highly mobile, unlike the static HQ-2 which hasn’t been observed at the site since 2010.

Bottom line, satellite imagery continues to highlight improvements in China’s deployed capabilities both qualitatively and quantitatively.

[1] Shigatse is another airfield of note as it has also featured rotations of fighters. For example, imagery from 28MAY12 showed 5 x J-11s while imagery from 09OCT13 shows three J-10s (see for yourself with Google Earth at 29°21’7.10″N 89°18’41.72″E). However, geolocated handhelds (undated) have shown up to 12 x J-11s.

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Der Golfkooperationsrat – Allianz der “negativen Solidarität”

von Björn Müller (Facebook / Twitter). Er ist Journalist in Berlin mit dem Schwerpunkt Sicherheits- und Geopolitik.

Saudi-Arabien eskaliert den Machtkampf mit dem Iran. Da lohnt ein Blick auf die wesentliche Regional-Allianz der selbsternannten arabischen Führungsmacht, den Golf-Kooperationsrat (GKR; auf english: Gulf Cooperation Council, GCC). Welchen Charakter hat dieses Bündnis der Golf-Monarchen?

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“Negative Solidarität” hält das Bündnis zusammen
Um diese Allianz 1981 zusammenzubringen, brauchte es eine, die internen Konflikte der Golfmonarchien überlagernde, Bedrohung. Diese entstand durch weltpolitische Veränderungen Ende der 70er Jahre. Zuvorderst stand der Sturz des Schah-Regimes im Iran 1979. Die sunnitischen Golfmonarchen fürchteten eine Radikalisierung ihrer schiitischen Bevölkerungsteile durch das Mullah-Regime. Auch überfiel die UdSSR im selben Jahr Afghanistan, was die Angst nährte, die Sowjets würden über den Mittleren- auch in den Nahen Osten vorstoßen. Als Reaktion auf das sowjetische Vorgehen erklärten die USA, jeden Versuch einer äußeren Macht am Persischen Golf Fuß zu fassen als Kriegsgrund. Für die Ölscheichs hieß dies, dass sie mit selbstständigen US-Militäraktionen zu rechnen hatten, zumal 1980 der irakisch-iranische Krieg ausbrach und die Golfregion zu einem Pulverfass wurde. Zu Beginn der Allianz stand somit der Versuch im Vordergrund, ein System kollektiver Verteidigung zu schaffen, ergänzt durch eine Ausbalancierung der eigenen Streitigkeiten. Diese sind bis heute erheblich.

Um die Bestellung des aktuellen Generalsekretärs im Sommer 2010 gab es massive Querelen. Bahrain, welches das Vorschlagsrecht hatte, konnte seinen Wunsch-Kandidaten für die Amtszeit ab April 2011 zunächst nicht durchsetzen. Katar störte sich an dessen Rolle in einem Grenzkonflikt zwischen beiden Ländern. Bis heute sind die meisten Grenzverläufe zwischen den GKR-Partnern nicht geklärt. Erst ein Brief des damaligen Königs Abdullahs von Saudi-Arabien an den Herrscher Bahrains brachte die Wende. Bahrain benannte den jetzigen Generalsekretär Abdul al-Zayani als Kompromisskandidat. Nur zwei Tage vor dem Deal war es dem Saudiherrscher gelungen, Katar zur Freilassung zweier seiner Staatsbürger zu bewegen, die dort seit 1996 wegen eines Putschversuches in Haft saßen. Der Vorfall zeigte erneut das Spannungsgefüge zwischen den Dynastien der Halbinsel.

Delegation of GCC secretariat at GCC Interior Ministers Meeting headed by Secretary General Dr. Abdul Lateef Rashid Al-Zayani, November 2015.

Delegation of GCC secretariat at GCC Interior Ministers Meeting headed by Secretary General Dr. Abdul Lateef Rashid Al-Zayani, November 2015.

Teilweise wurden die Bündnismitglieder erst mit Beginn der 1970er Jahre zu Staaten. Die dynastischen Konflikte aus der Zeit der Stammesfürsten bestehen jedoch fort, befeuert durch die Konkurrenz um den Ölreichtum der Region. Der alte Emir von Katar, Hamad ben Chalifa al-Thani, hatte seinen Vater noch ins Exil getrieben. Seinem Sohn Tamim blieb das Putschen erspart. Sein Vater dankte 2013 ab, der Junior durfte übernehmen – das war etwas Neues in Arabien. Bis dato galt: Machtwechsel durch Herrschertod oder Putsch – Game of Thrones, statt drögem Republikanismus wie im Westen. Eine “negative Solidarität” zwischen den Golfmonarchen ist der Kitt dieses Bündnisses. Der kleinste gemeinsame Nenner ist die Gegenmachtbildung gegen den Iran; im politischen Alltag dient der Golfkooperationsrat als Plattform, die dabei hilft, die Spannungen zwischen den Königshäusern auszubalancieren, unter anderem durch ökonomische Kooperationsprojekte, wie dem Vorhaben eines gemeinsamen Binnenmarktes. Substanzielles ist hier bis dato aber noch nicht passiert.

Die drei Entwicklungsphase des GKR: Militärische Kooperation, Machtsteigerung und Rückversicherung
Bis heute hat der Golfkooperationsrat drei Entwicklungsphasen durchlaufen. Phase eins stand unter dem Zeichen militärischer Maßnahmen. Bereits 1982 wurde begonnen, mit dem “Schild der Halbinsel” (Dir’ al-Jazeera) eine schnelle Eingreiftruppe aufzustellen. Deren Schlagkraft von 5’000 Mann war jedoch begrenzt. Ein Manko, das sich zeigen sollte, als Saddam Hussein Kuwait angriff. Der Kooperationsrat war im Zweiten Golfkrieg 1990 nicht in der Lage seinem Mitglied Beistand zu leisten. Bei der Befreiung des Scheichtums durch die USA war der GKR nur Statist. In der Folge setzten die Golfstaaten mehr als zuvor auf bilaterale Allianzen mit der Weltmacht.


Ausgelöst durch den Offenbarungseid von 1990, begann eine zweite Entwicklungsphase des GKR. Der Kooperationsrat wurde zum Werkzeug für die Könige vom Golf, um durch verstärkte wirtschaftliche Kooperation, interne Machtsteigerung zu betreiben. Die Agenda: Sich mittelfristig von der US-amerikanischen Dominanz zu emanzipieren. 1992 wurde ein gemeinsames Patentbüro eingerichtet. Ein gemeinsamer Außenzoll folgte 2003. Bisheriger Höhepunkt bildet seit 2008 der gemeinsame Binnenmarkt nach Vorbild der EU. Der Plan 2010 eine gemeinsame Währung, den Khaleeji, einzuführen, wurde verschoben. Ursache waren wiederum die latenten Spannungen in der Allianz. Saudi-Arabien, der Primus inter pares im Bündnis, hatte zunächst durchgesetzt, dass die neue Zentralbank in seiner Hauptstadt Riad angesiedelt wird, wo bereits das Generalsekretariat des Rates seinen Sitz hat. Darin sahen die Vereinigten Arabischen Emirate einen gefährlichen Machtzuwachs der Saudis und scherten aus dem Plan einer Währungsunion aus. Neben den Anstrengungen Wirtschaft und Handel zu beleben, bauten die Staaten des Rates das Militärpotenzial der Allianz aus. Inzwischen kann der “Schild der Halbinsel” über circa 30’000 Mann und modernstes Militärmaterial verfügen. Entsprechend gewachsen ist das Selbstbewusstsein. Im Jahr 2000 unterzeichneten die Monarchen einen Beistandspakt gegen Dritte. Ziel ist in erster Linie der Iran.

Eine Eindämmung der schiitischen Vormacht Iran und deren Ambitionen zur führenden Regionalmacht aufzusteigen, ist die “Meta-Sicherheitsagenda” der sunnitischen Golf-Staaten, mit der sich ein Konsens zwischen den GKR-Staaten herstellen lässt. Aus Sicht der Golf-Herrscher überschneidet sich das iranische Gefahrenpotenzial mit dem neusten Bedrohungsszenario seit dem Arabischen Frühling – dem Sturz ihrer Regime von Innen. Teheran erkennt bis heute die Staatlichkeit Bahrains nicht an und betrachtet die Insel im Persischen Golf als Teil seines Staatsgebietes. Im Zuge der hauptsächlich von der schiitischen Bevölkerung Bahrains getragenen Proteste im Frühjahr 2011 kam es zu schweren diplomatischen Verwerfungen zwischen dem Iran und dem GKR, der Teheran verdächtigte, die Unruhen zu seinen Gunsten zu nutzen. Auch die Vereinigten Arabischen Emirate streiten sich mit dem Iran um drei strategisch wichtige Inseln im Nadelöhr des Persischen Golfs, der Straße von Hormus. Um die Unruhen in Bahrain niederzuschlagen, kam es zum, bis heute einzigen, Einsatz der GKR-Streitmacht “Schild der Halbinsel”.

Saudi army tanks near the Saudi-Yemeni border, in southwestern Saudi Arabia, in April 2015.

Saudi army tanks near the Saudi-Yemeni border, in southwestern Saudi Arabia, in April 2015.

Die Allianz als Rückversicherung gegen Umsturzversuche von Innen – diese Rolle bestimmte den Beginn einer dritten Entwicklungsphase des Golfkooperationsrates seit 2011. Zur Hochphase der Arabischen Revolutionen gab es im Sinne eines “Gemeinsam sind wir stärker” den Impuls im Bündnis, auch die Monarchien von Marokko und Jordanien ins Boot zu holen. In Marokko hatte Mohammed VI. den Weg von der absoluten zur konstitutionellen Monarchie eingeleitet. Dieses Konzept der graduellen Reformen wurde vom GKR damals als Gegenentwurf gegen einen harten Systemwechsel wie in Ägypten beworben. Im Zuge des vorläufigen Verebbens der Arabischen Revolutionen, sind auch die Beitrittsverhandlungen mit Rabat und Amman versandet.

Keine Nibelungentreue der USA mehr
Doch die Agenda “Rückversicherung” ist nicht nur situative Reaktion auf die Angst vor dem Umsturz, sondern soll den Bund an weitere politische Veränderungen in der MENA-Region anpassen. Die Bemühungen um die Aufnahme von Marokko und Jordanien in den GKR liegt auch das Kalkül zugrunde, die Einflusszone der Allianz im Wettkampf der regionalen Machtpole zu vergrößern. Dies werden in naher Zukunft wohl der Iran, die Türkei und Saudi-Arabien sein. Der schleichende Bedeutungsverlust der USA in der Region seit den Kriegen der Bush-Ära stärkt die Fähigkeiten des Iran, zur ersten Regionalmacht aufzusteigen. Eine Herausforderung stellt auch die Politik der Türkei dar. Deren Versuch sich als neue Vormacht in der Region zu etablieren, fordert den Gestaltungswillen der Golfmonarchen heraus, siehe Syrien, und führt damit zu Spannungen. Zudem gilt: Betrachtet man die arabischen Revolutionen, den Libyenkrieg oder den Konflikt in Syrien, wird deutlich, dass die besten Zeiten der USA als Entscheider im Nahen Osten vorbei sind. Die Herrscher über das Öl am Golf sehen seit geraumer Zeit, dass Washington seine Nibelungentreue zu den Golf-Despoten langsam aber sicher zu einer flexibleren Strategie wandelt, siehe als aktuellen Höhepunkt den Atom-Deal mit Teheran. Kein Wunder, dass Generalsekretär al-Zayani kurz nach seinem Amtsantritt im April 2011 äußerte, dass der Ausbau der militärischen Fähigkeiten weiter oberste Priorität für den GKR hat.

Allerdings gilt: Das Fehlen substanzieller Reformen im Innern kann der GKR als “Rückversicherung” nicht ausbalancieren. Die ökonomisch-gesellschaftlichen Probleme der GKR-Staaten sind gravierend. Trotz erheblicher Anstrengungen will eine substanzielle Diversifizierung der Volkswirtschaften, weg vom Öl nicht wirklich gelingen. Die Volkswirtschaften der Monarchien sind bis heute wenig komplementär. Komparative Handelsvorteile lassen sich eher im internationalen als im regionalen Handel verwirklichen. Eine enorme Jugendarbeitslosigkeit wird wohl bestehen bleiben. Die ausufernde Subventionspolitik der Scheichtümer schafft enorme strukturelle Probleme. So sind fast 95 Prozent der GKR-Bürger beim Staat angestellt, dessen Mindestlöhne jene des Privatsektors weit übertreffen. Der Arabische Frühling hat gezeigt, dass sich der Wunsch nach mehr Partizipation in der Bevölkerung, von den Golf-Despoten nur durch Repression und noch mehr Alimentierung in immer höheren Dosen und kürzeren Intervallen betäuben lässt.

Die Delegierten der arabischen Liga an der Schlusssitzung am Gipfel im ägyptischen Scharm el-Scheich im März 2015. Hier wurde die die Bildung einer inter-arabischen Eingreiftruppe unter Führung von Ägypten und Saudi-Arabien beschlossen.

Die Delegierten der arabischen Liga an der Schlusssitzung am Gipfel im ägyptischen Scharm el-Scheich im März 2015. Hier wurde die die Bildung einer inter-arabischen Eingreiftruppe unter Führung von Ägypten und Saudi-Arabien beschlossen.

Die Allianz im aktuellen Machtkampf Riad versus Teheran
So wie der Golfkooperationsrat die Golf-Potentaten perspektivisch nicht vor dem Verlust der Macht bewahren kann, so wenig taugt er als Werkzeug für Riads aktuelle Konfrontationspolitik gegen Teheran. Zwar beargwöhnen die Golf-Herrscher alle den Machtzuwachs der Mullahs, aber in jeweils unterschiedlichem Maße. Kuwait und Oman setzen auf eine Ausgleichspolitik gegenüber Teheran. Erstgenannter läge im Kriegsfall direkt auf dem Präsentierteller; der Oman ist mit dem Iran wirtschaftlich stark verbandelt. Eigentlich wollte das Sultanat vom Ende des Sanktionsregimes gegen Teheran profitieren. Jetzt dem totalen Abbruch der Beziehungen – diplomatisch wie wirtschaftlich – gegenüber dem Iran zu folgen, wie ihn der Bündnis-Primus Saudi-Arabien vornimmt, passt sicher nicht in das omanische Kalkül. Zur Relativierung des Bedrohungsfaktors Iran kommt wieder das “Spiel der Throne” hinzu. Die Al-Thanis von Katar folgen dem Anspruch, sich vom Führungsanspruch des Hauses Saud zu emanzipieren. Dazu gehört der erfolgreiche Aufbau von Al Jazeera, als Nachrichten-Sender Nr. 1 in der arabischen Welt oder auch Versuche, sich eigene Einflusssphären zu schaffen, wie mit der Unterstützung für das Tripolis-Regime in Libyen. Das passiert in regem Wettstreit mit den Vereinigten Arabischen Emiraten; die wiederum die Rückendeckung der Saudis genießen (siehe Raniah Salloum, “Bombenangriffe in Libyen: Krieg der Scheichs“, Spiegel Online, 26.08.2014).

Somit folgen die Junior-Partner im Golfkooperationsrat nur widerwillig dem Kurs des Allianz-Primus Saudi-Arabien bei seinem Eskalationskurs gegen Teheran. Umfassende Gefolgschaft, in Sachen Abbruch der Beziehungen zum Iran, hat aber nur Bahrain gezeigt – jenes Emirat, dessen sunnitische Al Chalifa-Dynastie 2011 vor einem Sturz durch die schiitische Bevölkerungsmehrheit stand. Die Emirate wie Kuwait sind den Saudis bis jetzt nur mit einer Einschränkung ihrer diplomatischen Kontakte zu Teheran entgegengekommen.

Vor diesem Hintergrund könnte der Kooperationsrat wieder eine ursprüngliche Rolle erfüllen, indem er hilft, in politisch angespannten Zeiten, Zerwürfnisse der Golf-Potentaten “nach innen” auszubalancieren. Wahrscheinlich ist aber ein Bedeutungsverlust der Allianz. Der aktuelle harsche Vorstoß Saudi-Arabiens gegen den Iran über die Hinrichtung eines schiitischen Geistlichen richtet sich nicht nur gegen Teheran. Das Haus Saud verfolgt offensichtlich das Kalkül, im Sinne eines “jetzt-müsst-ihr-Farbe-bekennen”, seine Führungsrolle über die übrigen Golf-Länder zu erneuern und zu festigen. Mit dieser Strategie eines erzwungenen anstatt eines ausgehandelten Konsens im Rahmen der Golf-Monarchien, unterläuft die GKR-Führungsmacht tradierte Muster der Politikgestaltung mit seinen Partnern. Seit einigen Jahren versucht Saudi-Arabien, sich mit einer aggressiven Außenpolitik – siehe Eingreifen in Syrien und im Jemen, Aufbau Eingreiftruppe Arabische Liga – als regionale Vormacht dominant durchzusetzen. Nun richtet Riad diese Dominanz-Strategie auch auf seine traditionellen Verbündeten – ein riskantes Vabanque-Spiel. In ein eindeutiges Prinzipal-Klientelverhältnis werden sich die übrigen Golf-Herrscher kaum dauerhaft zwingen lassen. Deren wahrscheinliche Reaktion wird der Versuch sein, ihre Bündnissysteme zu diversifizieren. Statt seine regionale Handlungsbasis als Vormacht am Golf zu stärken, wird Saudi-Arabien diese mit der aktuellen Politik eher unterminieren.

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